熙宁元年(公元1068年)一场激烈的辩论发生在宋朝的朝廷上,辩论的双方是司马光和王安石。
  这一年,京师汴州接连发生地震,冀州一带出现了黄河决口,河朔也发生了巨大的旱灾。为了救灾,政府花了不少钱,官员请求神宗在例行的南郊典礼中不要再颁发赏赐。按照规矩,典礼中皇帝应该给他的大臣们赏赐金帛财物。
  宋神宗于是请王安石和司马光来商量。司马光赞同提议,认为钱不够用,需要(降低税收)节省开支。王安石却认为钱不够用,就应该增加财政收入(以便扩大开支)。
  司马光反驳说,增加财政收入不过是多收税(掠夺民间财富)而已。
  王安石不同意,理财并不是要从民间搜刮,而是要增加财政收入,做到财政充足。
  司马光继续反驳:天下哪有这种道理,财物就这么多,不在政府手中,就在民间。所谓不剥夺民间财物,依靠理财生钱,只不过是汉代桑弘羊使用过的花招罢了。
  双方你来我往,争议不已。
  皇帝最后打了圆场,宣布作为个人,他赞成司马光的提法,但是作为皇帝,姑且按照王安石的意见去做。宋神宗继位后,将国库理财放在了最为优先的位置上。最初,他采用司马光的政策减少税收压缩开支,但无法完成任务,恰好王安石出来宣布他能让帝国财政起死回生,这样宋代的改革就进入了王安石时代。